Quels sont les dangers potentiels du graphène ?

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Il a été décrit comme un "matériau miracle" et ses inventeurs ont reçu le prix Nobel, mais certaines études mettent déjà en garde contre le danger potentiel de la manipulation du graphène, tant pour la santé humaine que pour l'environnement, en raison des risques possibles d'une hypothétique contamination.

Un matériau unique

Flexible, ultrafin, super résistant, auto-cicatrisant, capable de conduire des courants électriques... il est bon pour pratiquement tout et lorsque l'industrie commencera à l'appliquer, il est possible qu'il change tout ce qui nous entoure autant que le plastique l'a fait au milieu du siècle dernier. Mais quelques études menées par des universités prestigieuses appellent à la prudence dans la manipulation du graphène, car ce matériau unique n'est pas exempt de risques pour l'homme et l'environnement.

Tout d'abord, un groupe de biologistes, d'ingénieurs et de scientifiques spécialisés dans l'étude des matériaux, appartenant tous à l'université de Browb, ont découvert un risque potentiel de toxicité du graphène pour les cellules humaines. Dans une autre étude, une équipe de la Riverside Bourns School of Engineering de l'Université de Californie a détecté le possible préjudice d'interaction avec l'écosystème de l'oxydation des nanoparticules de graphène, en particulier leur rôle polluant si elles entrent en contact avec les eaux de surface ou souterraines.

Qu'est-ce que le graphène ?

C'est un matériau composé d'une couche de carbone de l'épaisseur d'un atome. Il est incroyablement léger mais en même temps incroyablement résistant, flexible et capable de conduire parfaitement les charges électriques et la température. Cela ne fait que 10 ans que les laboratoires ont réussi à isoler le graphène et depuis, l'industrie tente de le transformer en un matériau capable d'offrir tout le potentiel qu'il semble offrir dans les utilisations et les applications commerciales, bien qu'il semble que moins d'argent et d'efforts de recherche aient été consacrés à l'étude de ses éventuels effets négatifs.

C'est précisément en raison de la nature de sa structure, extrêmement pointue (rappelez-vous, un atome d'épaisseur) et très résistante, que le graphène est potentiellement dangereux au contact des cellules humaines, car il est susceptible de sectionner littéralement les membranes cellulaires humaines (et celles d'autres êtres vivants, bien sûr) avec les dommages qui en découlent pour les poumons (en cas d'inhalation) ou la peau (par contact). Un implant médical recouvert de graphène pourrait être désastreux si le revêtement se décollait, provoquant un carnage à l'échelle cellulaire.

Bon à savoir

Quant à l'oxydation des nanoparticules de graphène, au contact d'eaux souterraines où il y a peu de matière organique et où l'eau a des niveaux élevés de dureté, ces nanoparticules pourraient devenir instables et précipiter au fond des réservoirs. En revanche, dans les eaux de surface où la présence de matière organique est plus élevée, les nanoparticules d'oxyde de graphène resteraient plus stables et auraient tendance à se déplacer avec les courants de subsurface et pourraient causer de graves dommages du type mentionné ci-dessus, précisément en raison de leur remarquable résistance et de leur extrême finesse.

Pour l'instant, les autorités chargées de la sécurité de la manutention des matériaux avertissent de la nécessité de faire preuve de prudence dans la manipulation du graphène en raison du risque potentiel d'irritation de la peau, des yeux et des muqueuses, ainsi que du danger d'inhalation et d'ingestion.